Les départements de l'Auvergne

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Les quatre départements auvergnats

L'Allier (03), le Cantal (15) la Haute Loire (43) et le Puy de Dome (63)

Le département de l'Allier (03) dans le nord de la région, est un département agricole. La ville de Moulins, préfecture départementale, est au centre de la région historique du Bourbonnais, un pays comprenant les terres plates des vals d'Allier et de Loire, et les collines ondulantes aux alentours.  Les plaines sont très fertiles, et supportent un activité céréalière, tandis que les collines, moins hautes que les régions montagneuses du sud, supportent une agriculture mixte.  Moulins est tout à fait une ville du centre de la France, et ressemble aux autres villes moyennes de la vallée de la Loire. Vichy, la seconde ville du département, est une des plus célèbres villes d'eau de France, et garde un petit air retro. Cette ville fut la capitale de la "Zone Libre" pendant la seconde guerre mondiale, et fut le siège du gouvernement du Maréchal Pétain pendant que le nord de la France fut occupé par les Nazis. C'est une période que la ville préfère oublier; elle aime mieux se présenter comme une belle ville d'eau, avec son casino, ses établissements thermaux, et son hippodrome.


Le département du "Puy de Dôme" (63) au centre de l'Auvergne, est un département de montagne avec au centre une large plaine fertile, la Limagne, qui s'étend entre les monts d'Auvergne à l'ouest, et les monts du Forez à l'est. Clermont Ferrand, préfecture départementale et régionale, est une ville d'environ 140 000 habitants au centre d'une agglomération de près de 250 000 qui regroupe à elle seule un sizième de la population de la région. Fief mondial de la société des pneus Michelin , la ville actuelle de Clermont-Ferrand regroupe deux anciennes villes voisines, Clermont à l'ouest et Montferrand à l'est, les deux séparées d'environ trois kilometres, et reliées désormais par un tout nouveau tramway.. Au pied de la montagne du Puy de Dome, c'est l'ancienne Clermont qui est au coeur de la ville actuelle; ici, les vielles maisons en pierre de Volvic se tassent autour de la cathédrale gothique en basalte noire, avec ses deux tours clairement visibles de l'autoroute que contourne la ville à l'est.

La partie nord du "Parc des Volcans" - parc naturel régional - commence aux portes de Clermont-Ferrand, pour culminer au Puy de Sancy, à 1885 metres le point le plus élevé du Massif Central . Au coeur du Massif du Sancy se trouvent quelques unes des stations thermales de l'Auvergne, et notamment le Mont Dore et la Bourboule, la dernière connue comme centre de cures contre les allergies. Au sud du Puy de Sancy s'étendent les hautes terres du Cézallier, zone de prairies aux allures du Wyoming ou autres grandes étendues du Far West, célèbre pour son bétail, et un très beau pays pour randonnées. En bas du Cézallier, dans les villes de Saint Nectaire - célèbre pour son fromage - et d'Issoire se trouvent deux des plus belles et célèbres églises romanes de France.

Enfin, à l'est du département on trouve la ville de Thiers, autrefois capitale de la coutellerie, curieuse ville dressée sur le flanc ouest escarpé des Monts du Forez. Comme leur nom l'indique, les monts du Forez se distinguent par leur couverture forestière, des forêts de résineux qui font vivre une tradition du bois dans ce département comme dans celui qui le borde au sud, la Haute Loire.  

Le département de la Haute Loire (43), dans le sud est de la région Auvergne, en est la partie la plus sèche et ensoleillée. La majeure partie de ce département est située à une altitude de plus de 800 metres. Le nord est du département est composé du plateau du Livradois-Forez, autour de la Chaise Dieu, avec son abbaye austère, région de forêts et de pâturages, froide en hiver, mais doux en été. Le nord-ouest du département, la partie la plus basse du département, est le Brivadois, autour de la ville de Brioude, célèbre pour son étonnant basilique roman, le plus grand d'Auvergne. Le Val d'Allier, entre Brioude et Langeac, est un véritable avant-goût du Midi, au microclimat chaud et sec en été, et ensoleillé en hiver.

St Michel de l'AiguihleAu sud du département se trouve le Velay, région de plateaux et de cones volcaniques aux alentours de la préfecture départementale, la ville du Puy en Velay. Cette ville fut, à l'époque médiévale, un des grands lieux de rassemblement de pélerins en partance pour Saint Jacques de Compostelle; et à ce jour elle arbore deux des plus remarquables édifices romans de France, marqués par une influence byzantine ou méditerranéenne, la cathédrale et la millénaire chapelle de Saint Michel de l'Aiguilhe, la dernière perchée de manière irréelle au somet d'un étroit piton volcanique. Au sud du Puy, les terres montent vers les limites du département avec l'Ardèche, culminant au sommet du Mont Mézenc, à 1753 m le point le plus haut du département.

Le département du Cantal (, qui forme la partie sud ouest de l'Auvergne, est le plus haut des quatre départements, avec de grandes étendues de paysage au dessus de 1000 metres d'altitude. Le département comprend deux villes importantes, Aurillac - sa préfecture - et Saint Flour, surnommée la "capitale de la Haute Auvergne". Entre les deux, se dressent les pics du  massif du Cantal, dont le Plomb du Cantal, qui culmine à 1855 metres. Le massif du Cantal constitue une petite région de haute montagne, à la nature sauvage, et dont les cimes sont souvent enneigées jusqu'en mai. On y trouve d'ailleurs une des stations de ski les plus renommées de la région, celle du Super Lioran. Au sud-ouest d'Aurillac, l'altitude baisse au fur et à mesure qu'on s'approche des confins du Lot et de l'Aveyron.
    Le Cantal est connu notamment pour ses fromages, en particulier le célèbre Cantal et son cousin le Salers, des fromages à pâte dur, et le Bleu d'Auvergne, fabriqué partout dans la région mais particulièrement dans la région de montagne que représente ce département.

Avec seulement 26 habitants au km², le Cantal est un des départements les moins peuplés de France.